Древнее царство начинается приблизительно с 3200 года до н.э. Многие ученые считают этот период самым великим в египтеской истории. Его называют еще Мемфисским царством, так как столица была перенесена из Абидоса в Мемфис — греческое название Меннеферта, главного города 1 нома Нижнего Египта.

Именно в этот начальный период истории Египта утвердились первые гражданские и религиозные законы, установились каноны искуства и родислась письменность. Самым великим фараоном этой эпохи был Зосер — основатель 3 династии. При нем был сооружен первый гигантский каменный монумент Египта — ступенчатая пирамида в Саккара. Он же учредил должность помощника царя — первого министра (визиря) в своей администрации, которая со временем разрослась и иерархия которой усложнилась. Зосер вел также многочисленные войны с Нубией выше первого нильского порога и с Синаем.

При основателе 4 династии Сенферу началось строительство гладкостенных пирамид. Но в отношении великолепия архитектоники три другие фараона этой династии превзошли Снефру: Хеопс, Хефрен и Микерин создали знаменитый заупокойный ансамбль в Гизе. К сожалению, об этих фараонах мало что известно, мы знаем лишь о нескольких военных походах Хеопса в Синай.

5 династия называлась «гелиополийской», так как она происходила из города Гелиополя, и ее первые три фараона были зачаты женой жреца бога Ра от самого бога. С этого времени все фараоны стали называться «Сыновьями Ра». Тексты пирамид датируются этим периодом и относится ко времени военных походов в Азию и Ливию.

Самой заметной фигурой 6 и последней династии Древнего царства был Пепи 2, правивший дольше всех в истории Египта: он занял трон в 6 лет и пребывал на нем 94 года. Но в конце его царствования центральная власть ослабла и попала в руки номархов (феодальных князей), которые оспаривали ее друг у друга, а фараон не мог ни вмешаться, ни противостоять им.

Затем начинается первый переходный период: промежуток времени от 7 династии (около 2180 г.до н.э.) до начала 11 династии (около 2130 г. до н.э.). Это долгий, смутный, беспокойный период, когда Египет не раз становился жертвой анархии и социальных потрясений.